Guepardos: Los animales Terrestres más rápidos

Los guepardos (Acinonyx jubatus), conocidos como los animales terrestres más rápidos, tienen cuerpos largos y delgados cubiertos con manchas negras únicas esparcidas por sus abrigos bronceados. El nombre guepardo proviene de la palabra sánscrita «chitraka», que significa «el manchado», según el Fondo Mundial para la Naturaleza.

Con cuerpos aerodinámicos, patas largas y garras romas semi-retráctiles, los guepardos son formidables carnívoros que pueden correr a velocidades de hasta 60 a 70 mph (96 a 112 km/h), según el Zoológico Nacional Smithsoniano & Conservation Biology Institute.

Características físicas

Los guepardos adultos son, en promedio, de 30 pulgadas (77 centímetros) de alto en el hombro, y de 44 a 56 pulgadas (112 a 142 cm) de largo desde la cabeza hasta la grupa, con sus colas que agregan otras 26 a 33 pulgadas (66 a 84 cm). Por lo general, estos gatos grandes pesan entre 75 y 140 libras. (34 a 64 kilogramos), según el Smithsonian.

Los guepardos son el animal terrestre más rápido y puede llegar a correr semillas tan rápido como 45 km / h en sólo 2,5 segundos. (Crédito de la imagen:)

Los guepardos tienen cuerpos largos y delgados con piernas largas y poderosas y una columna vertebral flexible. Estas características permiten a estos corredores estirar sus largos cuerpos cuando corren y cubrir terreno significativo con cada zancada rápida, alrededor de 20 a 22 pies (6 a 6.7 metros) por zancada, según el Zoológico de San Diego. Se sabe que los guepardos aceleran de 0 a 45 mph (72 km / h) en solo 2,5 segundos. A modo de comparación, los coches más rápidos del mundo pueden acelerar de 0 a 60 mph (97 km / h) en 3,5 segundos, según Consumer Reports.

Los guepardos también pueden girar muy rápidamente, incluso en el aire, gracias a su larga cola, que contrarresta su peso corporal. Sus garras semi-retráctiles, similares a las garras de perro, proporcionan una gran tracción durante los sprints y giros repentinos.

La capa manchada de un guepardo lo ayuda a mezclarse con su entorno cuando está descansando, acechando presas y escondiéndose de los depredadores. Los guepardos también tienen marcas de lágrimas negras en la cara que van desde los ojos hasta la boca.

La vida social de los guepardos

Las guepardas femeninas tienden a ser solitarias, mientras que los hombres suelen vivir en grupos formados por otros hermanos masculinos llamados coaliciones, según el Smithsonian. Las hembras socializan con los machos solo cuando se aparean, pero luego crían a sus crías por su cuenta.

El período de gestación de las hembras de guepardo es de alrededor de 3 meses y el tamaño de la camada suele ser de entre tres y cinco cachorros, según el Zoológico de San Diego. Los cachorros pesan entre 5 y 10 onzas (150 a 300 gramos) al nacer, no mucho más grandes que un gato doméstico recién nacido, que generalmente pesa entre 3 y 4 onzas. Los cachorros nacen con todas sus manchas y melenas largas llamadas mantos en el cuello y los hombros, que desaparecen a medida que envejecen.

Cuando los cachorros alcancen los 6 meses de edad, la madre comenzará a enseñarles a cazar y evitar depredadores, como leones y hienas. La madre mantendrá a sus cachorros en movimiento mientras tratan de evitar a los depredadores. Las madres viven con sus cachorros durante unos 18 meses. Incluso bajo la atenta mirada de la madre, alrededor del 70 por ciento de los cachorros son asesinados por depredadores que incluyen leones y hienas.

Cheetah las madres que viven con sus cachorros de unos 18 meses. (Crédito de la imagen:)

Los compañeros de camada tienden a permanecer juntos durante otros 6 a 8 meses, y luego las hermanas dejan el grupo para vivir solas. Los hermanos varones tienden a permanecer juntos en grupos de dos o tres, llamados coalición, para que puedan proteger mejor sus territorios. Los machos solitarios no son comunes y, por lo general, no sobreviven por sí solos por mucho tiempo. Si lo logran, los guepardos viven hasta 12 años en la naturaleza (hasta 17 años en cautiverio).

Según el Smithsonian, los guepardos masculinos alcanzan la madurez sexual alrededor de los 2 años. En ese momento, la coalición buscará un área lejos de su madre, viajando ocasionalmente hasta 300 millas (482 kilómetros). Sus territorios generalmente abarcan de 5 a 10 millas cuadradas (13 a 26 km cuadrados) y pueden extenderse hasta 50 millas cuadradas (130 km cuadrados).

Las hembras suelen quedarse un poco más cerca de casa, pero viven solas. Tienden a seguir la ruta de migración de las gacelas, una fuente primaria de alimento.

Durante el amanecer y el atardecer, los guepardos pasan su tiempo acechando y capturando presas. A diferencia de otras especies de gatos grandes, los guepardos no van por la garganta de inmediato en un ataque. En su lugar, correrán hacia el animal y lo derribarán; luego, asfixiarán a su presa sujetando la garganta con sus fuertes mandíbulas. Los guepardos a menudo tratan de ocultar el cadáver para que otros animales no se ayuden a sí mismos. Sin embargo, no son muy buenos en eso, y los buitres y otros animales a menudo roban la presa de un guepardo.

Los guepardos son carnívoros cuyas presas típicas son animales de tamaño pequeño a mediano, como gacelas, liebres, ñus jóvenes, jabalíes y aves.

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A diferencia de otros gatos grandes, los guepardos no pueden rugir. Pero pueden ronronear como gatos domésticos.

En comparación con otros grandes felinos, como leones, tigres y leopardos, los guepardos tienen un amplio vocabulario, según el Smithsonian. Además de ronronear, son capaces de producir una amplia gama de señales vocales, como el canto (similar al canto de un pájaro o el aullido de un perro); el tartamudeo (un gemido corto y desconectado); el siseo; el aullido (un chirrido fuerte que se puede escuchar hasta una milla de distancia); y un sonido «eeaow», que es similar al maullido de un gato doméstico.

Cada vocalización tiene un significado específico. Varios tipos de gorjeo, por ejemplo, podrían ser una madre dando instrucciones a sus cachorros, o una hembra tratando de atraer a un macho para aparearse.

Un grupo de guepardos de la encuesta de la zona. Los hermanos varones tienden a permanecer unidos en coaliciones y proteger sus territorios compartidos. (Crédito de la imagen:)

Hábitat y estado de conservación

Los guepardos se encuentran en toda África, principalmente en el norte de África; el Sahel (la región de transición entre el Sahara al norte y la Sabana sudanesa al sur); y están dispersos por África oriental y meridional, según el Smithsonian. Una pequeña población vive en Irán, donde están en peligro crítico.

Los guepardos viven en una variedad de ambientes. Según la African Wildlife Foundation, los guepardos se pueden encontrar en bosques secos, praderas, llanuras abiertas y regiones desérticas. Estos felinos grandes no necesitan mucha agua para sobrevivir, obtienen la mayor parte de lo que necesitan mientras comen.

De acuerdo con la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), la mayoría de las subespecies de guepardo se consideran vulnerables. Todas las poblaciones de guepardos están en declive, con una población total estimada en menos de 7.000 individuos.

Según el Smithsonian, había al menos 100.000 guepardos viviendo en Asia occidental y África en 1900. Ahora, los gatos están extintos en al menos 13 de sus países nativos y han perdido hasta el 90 por ciento de su área de distribución original. La población más grande de guepardos es un grupo de aproximadamente 2.500 en Namibia.

De acuerdo con la African Wildlife Foundation, la fuerte disminución de la población de los guepardos está asociada con problemas como la pérdida de hábitat, los conflictos humanos y el comercio ilegal y la caza furtiva.

Se están realizando esfuerzos de conservación para tratar de ayudar a la población a volver a crecer. Grupos como la African Wildlife Foundation y el Cheetah Conservation Fund trabajan localmente con comunidades cercanas a las poblaciones de guepardos para crear soluciones sostenibles para la agricultura y el crecimiento de la población para que tanto los gatos como los humanos tengan espacio. Las áreas protegidas y los parques de vida silvestre, como la Experiencia de los guepardos en Sudáfrica, protegen a los guepardos mientras se les quita su hábitat.

Los programas de cría en cautividad en zoológicos, como el Zoológico de San Diego y el Zoológico Nacional Smithsonian, están trabajando para ayudar a que la población de guepardos crezca. Los programas también se esfuerzan por superar la falta de variación genética dentro de las poblaciones de guepardos salvajes.

Más información:

  • Rango Amplio Programa de Conservación para el Guepardo y los Perros Salvajes Africanos
  • Cheetah Conservation Fund
  • Fondo Mundial para la naturaleza

Este artículo fue actualizado en Octubre. 23, 2018, por Rachel Ross, colaboradora de Live Science.

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