Big and brilliant: complex whale behavior tied to brain size

WASHINGTONWASHINGTON (Reuters) – Les cétacés – baleines et dauphins – sont parmi les êtres les plus cérébraux. En termes de taille du cerveau, le cachalot est au sommet de la Planète, avec un cerveau six fois plus grand que celui d’une personne.

Et maintenant, les scientifiques ont identifié des différences clés entre les cétacés liées à la taille du cerveau. Une étude portant sur 90 espèces de cétacés publiée lundi a révélé que ceux qui ont un cerveau plus grand présentent une plus grande complexité dans les structures et les comportements sociaux, avec des espèces comme l’épaulard et le cachalot en tête.

« Les sociétés de dauphins et de baleines sont au moins aussi complexes que ce que nous avons observé chez les primates », a déclaré la biologiste évolutionniste Susanne Shultz de l’Université de Manchester en Grande-Bretagne.

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« Ils sont extrêmement ludiques, ils apprennent les uns des autres, ont une communication complexe. Un problème pour comprendre à quel point ils sont intelligents est la difficulté de les observer et de comprendre leur monde marin. Par conséquent, nous n’avons qu’un aperçu de ce dont ils sont capables. »Les chercheurs ont créé une base de données complète sur la taille du cerveau, les structures sociales et les comportements culturels des espèces de cétacés. Le groupe d’espèces avec la plus grande taille de cerveau par rapport à la taille du corps était les grands dauphins ressemblant à des baleines tels que l’épaulard, le faux épaulard d’apparence similaire et le globicéphale, a déclaré Shultz.

« Les épaulards ont des préférences alimentaires culturelles, ont des matriarches qui dirigent et enseignent les autres membres du groupe, et chassent en coopération », a déclaré Shultz.

En termes de préférences alimentaires intra-espèces, certaines populations de poissons tueurs, également appelées orques, préfèrent le saumon tandis que d’autres préfèrent les phoques ou d’autres baleines ou requins selon la culture de leur groupe.D’autres cétacés à gros cerveau présentent également des comportements sophistiqués.

Les cachalots mères organisent des tâches de garde d’enfants en utilisant d’autres membres de leur nacelle pour protéger leurs petits pendant qu’ils chassent de la nourriture en profondeur. Les vocalisations distinctives utilisées par les cachalots pour communiquer diffèrent parfois selon l’endroit où ils vivent, tout comme les dialectes régionaux du langage humain.

Les grands dauphins utilisent les éponges de mer comme outils pour protéger leur bec lorsqu’ils cherchent de la nourriture et vivent dans des communautés structurées.

Certains des plus gros cétacés – des baleines à fanons filtrantes comme le rorqual bleu, le rorqual commun et le rorqual à bosse qui mangent de minuscules crustacés appelés krill plutôt que des poissons ou des calmars – étaient à l’extrémité inférieure de la taille relative du cerveau. Ils vivent assez solitaires, ne se réunissant que pour les saisons de reproduction et près de riches sources de nourriture.

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La recherche a été publiée dans la revue Nature Ecology&Evolution.

(Rapport de Will Dunham; Montage par Sandra Maler)

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