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En los casos graves de epilepsia, las convulsiones de un paciente pueden volverse tan incesantes y otros tratamientos tan ineficaces, que los médicos extraerán la mitad del cerebro durante la infancia para detenerlas. Es un procedimiento conocido como hemisferectomía. Sin embargo, increíblemente, estos pacientes todavía tienen intactas las habilidades motoras, lingüísticas y de pensamiento.

En un estudio publicado el martes en Cell Reports, los científicos estudiaron a seis de estos pacientes para ver cómo el cerebro humano se vuelve a conectar para adaptarse después de una cirugía mayor. Después de realizar exploraciones cerebrales en los pacientes, los investigadores descubrieron que el hemisferio restante formaba conexiones aún más fuertes entre diferentes redes cerebrales, regiones que controlan cosas como caminar, hablar y la memoria, que en sujetos de control sanos.

Y los investigadores sugieren que estas conexiones permiten que el cerebro, esencialmente, funcione como si aún estuviera completo.

Sonido de la Mente y el cuerpo

Cuando Dorit Kliemann, neurocientífica cognitiva de Caltech y primera autora del estudio, miró una pantalla de computadora que mostraba imágenes por resonancia magnética de los pacientes con hemisferectomía, se detuvo. Los escaneos solo mostraban medio cerebro, y Kliemann se maravilló de que las imágenes fueran de los mismos pacientes con los que estaba conversando momentos antes.

«Casi puedes olvidar su condición cuando los conoces por primera vez», dijo en un comunicado.

Los seis voluntarios, que se sometieron a hemispherectomías de niños, ahora son adultos de alto rendimiento con habilidades lingüísticas intactas, dice Kliemann. Las exploraciones cerebrales de los pacientes se compararon con individuos con cerebros normales, además de una base de datos de 1.500 cerebros típicos del Proyecto Superestructura de Genómica Cerebral.

Los científicos rastrearon la actividad cerebral en reposo, después de que se les dijera a los participantes del estudio que se relajaran sin quedarse dormidos dentro de la máquina de resonancia magnética. Posteriormente, el equipo de investigación estudió las partes del cerebro que controlan funciones específicas, como la visión, el movimiento, la cognición y las emociones. Descubrieron que la actividad cerebral en los pacientes con hemisferectomía era sorprendentemente similar a la de los participantes que aún tenían toda su materia cerebral.

Intensidad de la señal

Otro hallazgo fue una sorpresa. Muchas redes cerebrales dependen de ambos hemisferios, lo que lleva a los investigadores a predecir que encontrarían conexiones más débiles entre diferentes redes en los seis pacientes. Pero las exploraciones mostraron que los pacientes tenían conexiones aún más fuertes, lo que significa que diferentes partes del cerebro se comunicaban entre sí de manera más consistente. Por ejemplo, había más vínculos entre las redes motoras y visuales que en las personas con cerebros típicos.

Los investigadores sugieren que estas conexiones mejoradas muestran cómo el cerebro puede adaptarse en circunstancias extremas para permitir la cognición y la conciencia, incluso cuando la mitad se ha ido. En el futuro, los autores del estudio esperan examinar cómo estas conexiones pueden ayudar a los pacientes con tejido cerebral dañado o faltante a compensar mientras realizan tareas específicas.

Más allá de eso, los científicos dicen que comprender cómo se desarrollan y organizan los cerebros atípicos podría desbloquear nuevos tratamientos para las personas con lesiones cerebrales.

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