Big and brilliant: comportamiento complejo de ballenas vinculado al tamaño del cerebro

WASHINGTONWASHINGTON (Reuters) – Los cetáceos, ballenas y delfines, se encuentran entre los seres más inteligentes. En términos de tamaño cerebral, el cachalote es lo más alto de la Tierra, con un cerebro seis veces más grande que el de una persona.

Y ahora, los científicos han identificado diferencias clave entre los cetáceos relacionadas con el tamaño del cerebro. Un estudio de 90 especies de cetáceos publicado el lunes encontró que aquellos con cerebros más grandes exhiben una mayor complejidad en las estructuras y comportamientos sociales, con especies como la ballena asesina y el cachalote liderando el camino.

«Las sociedades de delfines y ballenas son al menos tan complejas como lo que hemos observado en primates», dijo la bióloga evolutiva Susanne Shultz de la Universidad de Manchester en Gran Bretaña.

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» Son extremadamente juguetones, aprenden unos de otros, tienen una comunicación compleja. Un problema para entender lo inteligentes que son es lo difícil que es observarlos y comprender su mundo marino. Por lo tanto, solo tenemos un atisbo de lo que son capaces de hacer.»Los investigadores crearon una base de datos exhaustiva del tamaño del cerebro, las estructuras sociales y los comportamientos culturales de todas las especies de cetáceos. El grupo de especies con el tamaño cerebral más grande en relación con el tamaño corporal eran los delfines grandes con forma de ballena, como la orca, la orca falsa de aspecto similar y la ballena piloto, dijo Shultz.

«Las orcas tienen preferencias culturales de comida, tienen matriarcas que dirigen y enseñan a otros miembros del grupo, y cazan de forma cooperativa», dijo Shultz.

En términos de preferencias alimentarias intra-especie, ciertas poblaciones de ballenas asesinas, también conocidas como orcas, prefieren el salmón, mientras que otras prefieren focas u otras ballenas o tiburones, dependiendo de la cultura de su grupo.Otros cetáceos de cerebro grande también muestran comportamientos sofisticados.

Las madres cachalotes organizan tareas de cuidado de niños utilizando a otros miembros de su vaina para proteger a sus crías mientras cazan comida en las profundidades. Las vocalizaciones distintivas que utilizan los cachalotes para comunicarse a veces difieren dependiendo de dónde vivan, al igual que los dialectos regionales en el lenguaje humano.

Los delfines nariz de botella usan esponjas de mar como herramientas para proteger sus picos mientras buscan comida, y viven en comunidades estructuradas.

Algunos de los cetáceos más grandes, las ballenas barbadas que se alimentan con filtros, como la ballena azul, la ballena de aleta y la ballena jorobada, que se alimentan de pequeños crustáceos llamados krill en lugar de peces o calamares, se encontraban en el extremo inferior del tamaño relativo del cerebro. Viven vidas bastante solitarias, reuniéndose solo para las temporadas de cría y cerca de ricas fuentes de alimentos.

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La investigación se publicó en la revista Nature Ecology & Evolution.

(Informe de Will Dunham; Edición de Sandra Maler)

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